O caso antitruste Apple-Epic sobre a proibição Fortnite da App Store, explicou

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O julgamento que começa em um tribunal federal em San Francisco na segunda-feira é extraordinário: a Epic Games, uma das empresas de jogos mais populares e valiosas do mundo, está processando a Apple, a empresa mais valiosa do mundo.

A Epic quer que a Apple faça mudanças fundamentais em sua poderosa Apple App Store. Se for bem-sucedido, mudará a forma como a economia do aplicativo funciona.

Um sinal da importância do julgamento para ambas as empresas: o CEO da Apple, Tim Cook, e o CEO da Epic, Tim Sweeney, estão programados para testemunhar durante o julgamento. Sweeney até planeja comparecer ao processo pessoalmente por três semanas.

Mas, embora o teste da Epic seja … épico, é mais um indicador importante para a Apple do que um caso isolado. A Apple tem sido capaz de administrar sua loja de aplicativos por suas próprias regras – não importa quantas reclamações de grandes e pequenos desenvolvedores que a criaram – por mais de uma década. Agora, uma lista crescente de legisladores, reguladores e empresas está tentando mudar isso usando argumentos antitruste. Mesmo que a Epic não tenha sucesso, outra pessoa pode.

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Se isso acontecer, não afetará apenas uma empresa de US $ 2 trilhões e uma constelação de empresas que dependem de seu iPhone para colocar o software em suas mãos. Isso também pode afetar os usuários do iPhone. Em teoria, se a Apple for forçada a afrouxar o controle sobre sua loja de aplicativos, ela poderá reduzir os preços dos aplicativos que você paga hoje. Ou, na versão da história da Apple, poderia tornar seu ecossistema iOS mais vulnerável a golpes e malware.

As linhas de batalha da luta Epic-Apple foram traçadas no verão passado. Foi quando a Epic tentou vender moeda virtual em seu popular jogo Fortnite sem passar pela loja de aplicativos da Apple, onde teria de pagar um imposto de 30% à Apple. A Apple respondeu, como a Epic esperava, expulsando o Fortnite de sua loja de aplicativos, e então a Epic respondeu entrando com um processo antitruste.

A Epic não foi a primeira desenvolvedora a reclamar das regras que a Apple estabeleceu em torno de sua loja de aplicativos, que é a única maneira de os desenvolvedores colocarem seus softwares nos telefones da Apple. Editoras de revistas e jornais, Netflix e Spotify também reclamaram do acordo. Todos eles dizem que a taxa de 30 por cento que a Apple cobra de cada transação – esse número pode cair para 15 por cento em alguns casos – é muito onerosa.

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Existem outras reclamações também, como a forma como a Apple controla o acesso às informações pessoais dos assinantes e compradores ou a forma como a Apple impede os desenvolvedores de dizer aos clientes que eles também podem pagar por serviços fora do ecossistema da loja de aplicativos – o que poderia salvar clientes ou desenvolvedores dinheiro.

Mas até a Epic processar a Apple no verão passado, nenhum desenvolvedor havia assumido a Apple diretamente. Em vez disso, eles tendiam a concordar com os termos da Apple ou, como fizeram o Netflix e o Spotify, pararam de tentar vender coisas por meio da App Store da Apple.

A decisão da Epic de processar parece ser motivada em parte por razões comerciais. Se não tivesse que pagar o imposto de 30% da Apple, a Epic poderia gerar muito mais receita com as vendas de sua moeda digital, que os jogadores usam para comprar fantasias engraçadas e outras coisas efêmeras. Mas outras plataformas que a Epic usa para distribuir Fortnite, incluindo Sony e Microsoft, também recebem cortes de 30% das microtransações, e a Epic não reclama disso. É por isso que o processo também parece motivado pela convicção pessoal de Tim Sweeney de que a Apple, uma empresa que ele diz idolatrar, está sufocando a capacidade dos desenvolvedores de construir negócios interessantes e inovadores.

No outono passado, Sweeney chegou a comparar seu processo aos esforços de ativistas dos direitos civis na década de 1960. E quando criticado por esse exagero, dobrou para baixo:

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E ao contrário de outras pessoas que reclamam da Apple, Sweeney tem os recursos para fazer algo a respeito: a Epic é uma empresa de software muito lucrativa avaliada atualmente em US $ 29 bilhões – cerca de US $ 10 bilhões a mais do que era antes de processar a Apple no verão passado – e o próprio Sweeney vale cerca de US $ 7 bilhões a US $ 9 bilhões.

Nada disso significa que a Epic vai ganhar o caso. Seu principal argumento é que o controle da Apple sobre a distribuição de seus dispositivos iOS constitui um monopólio ilegal. Mas não há um longo histórico jurídico de tribunais que decidem contra empresas que controlam o mercado de suas próprias marcas de produtos.

Uma grande exceção é uma decisão de 1992 contra a Kodak, que foi processada por fornecedores que consertaram suas copiadoras; Nesse caso, a Suprema Corte disse que os fornecedores que reclamaram que a Kodak os forçou a usar peças fabricadas ou aprovadas pela Kodak para consertar máquinas Kodak tinham um argumento antitruste viável. Os fornecedores acabaram vencendo o caso e recebendo indenizações, além da possibilidade de comprar peças Kodak a preços razoáveis.

Outro exemplo que a Epic provavelmente fará referência é a campanha do Departamento de Justiça contra a Microsoft na década de 1990, quando a empresa de software era essencialmente dona do mercado de PCs, mas o caso terminou em um acordo. (A Epic contratou a especialista em antitruste Christine Varney, que chefiou a divisão antitruste do DOJ durante o mandato de Barack Obama e também representou a Netscape, a empresa de navegadores de internet, durante o julgamento DOJ-Microsoft.)

O contra-argumento da Apple é bastante simples: a empresa diz que não pode ser um monopólio porque não possui o mercado de telefonia – ela o compartilha com o Android do Google – e porque os jogadores do Fortnite podem jogar em dispositivos feitos por muitas outras empresas, incluindo Sony, Microsoft e Nintendo. A Apple também argumenta, mais ou menos, que construiu a Apple App Store e o iPhone e, portanto, deve ser capaz de definir os termos que governam o ecossistema ao seu redor. A Epic, diz ela, quer ter sua própria loja, em seus próprios termos, em propriedade da Apple.

Os problemas antitruste da Apple estão crescendo

Não importa quem ganhe o caso Apple-Epic na primeira rodada desta batalha, é quase certo que haverá um recurso, então o que quer que aconteça no tribunal da juíza Yvonne Gonzalez Rogers não será o fim da história.

Mas também não é a única história antitruste da Apple no momento. O Spotify diz que seu serviço de música opera em desvantagem em relação ao serviço de música da Apple porque a Apple quer que o Spotify pague uma taxa de 30 por cento sobre a receita de assinaturas que não cobra de si mesmo. O Spotify não processou a Apple diretamente, mas tem pressionado legisladores nos Estados Unidos e na Europa a buscarem ações antitruste contra a Apple, e isso fez progressos: na sexta-feira, a UE emitiu uma conclusão preliminar apoiando o argumento do Spotify.

Em teoria, uma decisão da UE poderia resultar em uma multa de até 10% da receita anual da Apple. Mas quaisquer mudanças que a UE venha a extrair da Apple podem ser enormes, porque sua loja de aplicativos é o principal motivador para o impulso crescente da Apple de vender “serviços” em vez de apenas hardware. No momento, os serviços respondem por quase 20% da receita da Apple.

Outras cobranças podem estar chegando em outros países. O Reino Unido está investigando a Apple por encargos semelhantes, e nesta semana a Comissão Australiana de Concorrência e Consumidor disse que a Apple – assim como o Google – precisa “melhorar os resultados para desenvolvedores de aplicativos e consumidores” ou enfrentar regulamentação adicional. E nos Estados Unidos, onde o escrutínio anti-Big Tech tem se concentrado principalmente nas empresas de mídia social, um número crescente de legisladores começou a prestar atenção na forma como a Apple administra sua loja de aplicativos.

No início deste mês, a senadora Amy Klobuchar realizou uma audiência que se concentrou principalmente no controle da Apple de aplicativos iOS, e incluiu depoimentos de fabricantes de aplicativos que se esforçaram para apoiar a Epic em seu processo judicial, incluindo Spotify e Match Group, o empresa de namoro online. Klobuchar, que acaba de publicar um livro sobre monopólios da era digital, parece determinado a fazer da Apple seu maior caso de teste. “Você ainda poderia ter uma Apple de sucesso, mas ainda exigir mais proteção ao consumidor para tornar mais fácil para as pessoas competirem”, disse ela a Nilay Patel do The Verge no início deste mês.

Estou cético sobre a narrativa geral de um “techlash” em ascensão, especialmente em Washington, onde democratas e republicanos não parecem viver no mesmo planeta – o que torna a criação de legislação que irá controlar as grandes empresas de tecnologia bastante desafiadora. Mas vários observadores acham que a Apple e a Amazon podem ser alvos mais fáceis para legisladores que querem desacelerar a tecnologia: ambas as empresas administram mercados e vendem seus próprios produtos nos mesmos mercados. Forçá-los a parar de fazer isso pode ser uma tarefa muito mais fácil do que determinar quanta liberdade de expressão o Facebook ou o Twitter devem permitir em suas plataformas.

Então, sim: nas próximas três semanas, assista à luta Apple-Epic – no mínimo, é uma chance de ver dois bilionários da tecnologia duelando em público. Mas preste atenção a todas as outras batalhas antitruste que a Apple está travando ao mesmo tempo. Coletivamente, há uma boa chance de eles mudarem a maneira como a Apple – e seu iPhone – funciona.

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