O teste Fortnite da próxima semana pode virar o modelo da App Store da Apple – mesmo se a Epic perder

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Em agosto de 2020, a megawatora Epic Games decidiu parar de pagar o que é apelidado de “imposto da Apple”: uma taxa de 30 por cento nas compras digitais feitas por meio da iOS App Store. A empresa adicionou um novo recurso ao seu jogo de sucesso Quinze dias, permitindo que os usuários ignorem o sistema de pagamento da App Store para comprar V-Bucks, Quinze diasde moeda do jogo. A mudança violou as diretrizes da Apple, e a Apple imediatamente chutou Quinze dias fora da App Store. A Epic processou a Apple por violações antitruste e, na segunda-feira, o caso finalmente irá para o tribunal.

A Epic tem uma queixa clara contra a Apple: ela está bloqueada para fora da base de usuários de iPhone e iPad de mais de um bilhão da empresa. Mas a lei antitruste dos EUA se concentra em saber se uma empresa prejudicou consumidores suprimindo a competição. Portanto, nas próximas três semanas, a Apple e a Epic apresentarão histórias altamente conflitantes sobre como uma App Store fechada afeta os usuários. Ao contrário de muitos argumentos de teste de tecnologia, que se concentram em hipóteses e metáforas abstratas, essas são narrativas vívidas sobre alguns dos produtos mais centrais de nossas vidas – e atuam em um dos debates mais importantes da política dos Estados Unidos.

Na narrativa de Epic, a Apple é uma empresa “excepcionalmente poderosa” que exerce “controle único” sobre os dispositivos iOS. A Apple encaminha todos os downloads e compras pela App Store para ganho financeiro, exercendo pouca supervisão sobre a qualidade real dos aplicativos – contradizendo um compromisso público com a privacidade e segurança. Ele alavanca seu poder em um mercado (o ecossistema geral do iOS) para dominar outro (distribuição de aplicativos e pagamentos). Isso criou menos competição para fornecer serviços melhores a taxas mais baratas, de modo que os usuários ficam presos a pagar mais e perdem serviços novos e inovadores.

Da outra metade do tribunal, a Apple afirma que a Epic está ameaçando o que os usuários amam no iOS. A criação de um único portal de aplicativos bem examinado produz uma “experiência segura e conveniente” em um dispositivo que armazena resmas de informações altamente pessoais, distinguindo o iPhone das plataformas concorrentes. Os recursos que limitam a distribuição de aplicativos são “decisões conscientes e razoáveis”, diz a Apple – e não tentativas de acabar com a concorrência. Longe de ter os melhores interesses dos consumidores em mente, a Epic simplesmente forçaria a Apple a gastar dinheiro abrindo novas brechas de privacidade e segurança.

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A Epic está perdendo um mercado significativo com sua suspensão iOS. Documentos judiciais dizem que ela ganhou US $ 700 milhões ao longo de seus dois anos na App Store, mesmo que os consoles PlayStation e Xbox gerassem muito mais dinheiro. A Apple planeja argumentar que os proprietários de iPhone e iPad têm acesso a outros Quinze dias-dispositivos de suporte, mas contadores Epic que a maioria das pessoas escolhe apenas uma plataforma para jogar, então um usuário iOS bloqueado não necessariamente escolherá Quinze dias em outro lugar.

O principal impacto do teste, porém, não será o retorno de um jogo na App Store. Uma perda grande o suficiente para a Apple poderia fazer a empresa basicamente reescrever o iOS. “A Apple tem muito mais em jogo aqui do que a Epic, embora a Apple tenha a mão mais forte”, diz Christopher Krohn, professor associado adjunto de marketing da Booth School of Business da Universidade de Chicago. Krohn observa que no início do caso, a Epic temia que a Apple pudesse cortar seu acesso à App Store por completo, ameaçando o onipresente Unreal Engine da Epic. Mas a juíza Yvonne Gonzalez Rogers bloqueou esse movimento. Enquanto isso, no pior cenário da Apple, o banco poderia decidir que a Apple não pode exigir que todos os desenvolvedores iOS usem a App Store – atacando um princípio fundamental da plataforma.

O banco também concluiu que a Apple pode manter a exclusividade da App Store, mas não pode fazer os desenvolvedores usarem seu sistema de compra dentro do aplicativo. Embora isso seja menos perturbador, ainda é um grande negócio. As compras no aplicativo – incluindo assinaturas de incontáveis ​​serviços não relacionados a jogos como o Spotify – são uma grande parte dos negócios da Apple. A Apple cortou sua comissão de 30% na App Store para 15% para desenvolvedores menores, mas de acordo com uma estimativa externa, esses desenvolvedores representavam uma pequena parcela de sua receita. Perder dinheiro de grandes jogadores tornaria a App Store muito menos lucrativa para a Apple, e é um forte incentivo para a empresa reagir contra serviços baseados em assinatura de terceiros – que, agora, dominam grande parte do ecossistema de aplicativos.

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A Epic está enfrentando uma batalha difícil. A fiscalização antitruste dos Estados Unidos enfraqueceu na última década, em parte porque o padrão de danos ao consumidor é escorregadio em um mundo onde tantos serviços são gratuitos. A senadora Amy Klobuchar (D-MN), uma das maiores defensoras da reforma antitruste do Congresso, chamou os processos antitruste privados de “muito difíceis de vencer” em uma entrevista recente. “Isso não é simples, mas a Apple provavelmente tem uma vantagem”, conclui Michael Cusumano, vice-reitor da MIT Sloan School of Management. E quem quer que ganhe o caso, o perdedor quase certamente apelará, o que pode atrasar quaisquer resultados concretos do julgamento.

Dito isso, o julgamento é apenas uma parte de um esforço antitruste mais amplo contra a Apple e, mesmo se a empresa vencer no tribunal, o julgamento pode ser um ponto de virada política na luta para liberar a loja de aplicativos. Nas próximas três semanas, os executivos da Apple – incluindo o CEO Tim Cook – serão interrogados por horas sobre a história da empresa e as práticas de negócios, incluindo os detalhes de como os aplicativos são revisados ​​e quão seguro é o iPhone. Quaisquer comentários não lisonjeiros, como a alegação de um depoimento de que os funcionários da App Review estavam “trazendo uma faca de plástico para um tiroteio”, podem servir de alimento para legisladores e agências de vigilância. O julgamento também oferece uma nova palestra para desenvolvedores de iOS descontentes como o Match Group, que enviou uma testemunha ao Congresso na semana passada e está agendada para testemunhar no julgamento que está por vir.

Documentos judiciais épicos também levantam questões que são tangenciais à sua reclamação, mas essenciais para o debate antitruste mais amplo. Isso inclui a estratégia da Apple de integração vertical – um sistema no qual ela constrói dispositivos incrivelmente populares como o iPhone e, em seguida, compete diretamente com as empresas que fazem aplicativos e acessórios para eles.

A União Europeia já apontou para as práticas da App Store da Apple. Na noite passada, a UE emitiu acusações antitruste sobre o problema exato que gerou o teste da Epic: a Apple exige que os desenvolvedores usem seu sistema de compra dentro do aplicativo. Esse caso é limitado especificamente a serviços de streaming de música como o Spotify, mas pode se expandir para e-books e outras compras digitais. “Este não é o último caso que teremos quando se trata da App Store”, alertou a comissária europeia Margrethe Vestager esta manhã.

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Se o caso da Epic falhar, os legisladores dos EUA podem usá-lo para argumentar que a própria lei foi violada. Klobuchar apontou o imposto da Apple como um exemplo de comportamento anticompetitivo descontrolado, exigindo novos padrões que se aplicariam não apenas à tecnologia, mas a todo o mundo corporativo. Comparado a um tribunal que destruiu o ecossistema iOS, ainda é uma vitória para a Apple – mas significa que o processo da Epic pode deixar uma marca bem além do veredicto.

Com reportagem de Elizabeth Lopatto

Correção: O julgamento é feito perante um tribunal, não um júri. Lamentamos o erro.

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